Commodore 64

Il est difficile de comprendre l’histoire de Commodore sans comprendre l’histoire de Jack Tramiel, son fondateur. C’est lui qui a créé Commodore et en a fait un leader sur le marché des ordinateurs personnels ; mais c’est aussi son départ qui a changé la culture de l’entreprise et l’a transformée en ce qu’elle est devenue : une entreprise mal gérée avec un excellent produit qui est morte de succès.

Histoire

Nous parlerons de Jack Tramiel séparément, mais pour vous donner un bref aperçu, les origines de Tramiel ont été extrêmement difficiles. Prisonnier juif pendant six ans dans un camp d’extermination nazi, il a réussi à survivre et à sauter par-dessus l’Atlantique où il a rejoint l’armée américaine. Il y apprend à réparer les machines à écrire (les rebondissements de la vie) et est stationné à New York, où il quitte l’armée pour ouvrir un magasin de machines à écrire dans le Bronx. Mais l’entreprise a continué à se développer.
En 1955, M. Tramiel a vu l’occasion de s’installer au Canada, ce qu’il a fait avec son entreprise, jusqu’en 1962, lorsque Commodore est entrée en bourse. En 1965, cette histoire d’enrichissement s’est effondrée ; Commodore a connu des difficultés financières à cause des affaires de l’un de ses dirigeants. Et comme d’habitude, Tramiel a survécu à la crise, mais en contrepartie, il a dû céder le contrôle de Commodore à son prêteur, Irving Gould. Jack Tramiel a utilisé cet argent pour acheter MOS Technology, alors un fabricant de semi-conducteurs émergent en Pennsylvanie. Il savait que l’avenir était dans les puces et leur approvisionnement et que s’il devait les acheter à des concurrents comme Texas Instruments, il ne pourrait pas rester en vie dans le secteur.
Entre autres, MOS Technology a fabriqué le 6502, un quasi-clone du M6800 de Motorola, mais avec un jeu d’instructions différent. Mais afin d’accroître la distribution – et de gagner des parts parmi les ingénieurs – MOS les a distribués à des prix beaucoup plus bas. C’est donc en tenant compte du coût que Steve Wozniak l’a utilisé pour le premier design d’Apple… ce qui allait en faire l’une des puces 8 bits les plus populaires de l’histoire.

Un rachat stratégique

L’achat de MOS Technology a rapidement porté ses fruits. Le concepteur de puces Chuck Peddle avait construit un ordinateur contenu sur une seule carte. Lorsque Tramiel a appris ce fait, il lui a donné six mois pour transformer cette carte en un véritable ordinateur personnel. Ainsi est né le PET, annoncé en 1976 et présenté pour la première fois en 1977. Avec une mémoire de 4K ou 8K, le PET était plus connu pour ses problèmes que pour son succès. Plus de 50 % des unités commandées n’ont pas été reçues, les distributeurs ont dû payer à l’avance sans savoir quand ils les recevraient, et certains éléments – comme le clavier – étaient de qualité douteuse. Mais malgré cela, la demande était très forte. Et encore plus lorsque Tramiel s’est rendu compte qu’ils avaient une grande opportunité de l’autre côté de l’étang. Avec son lancement en Europe, le PET a été un énorme succès – selon les normes de l’époque – dominant 80% du marché limité des ordinateurs de la fin des années 70 en Europe.

Une technologie améliorée

Mais cela ne s’est pas arrêté là. En 1978, MOS Technology a mis au point une puce capable d’utiliser des écrans couleur, au lieu d’écrans monochromes (généralement à phosphore vert). La puce ne s’est pas bien vendue à l’époque en raison du manque de moniteurs couleur sur le marché général, mais deux ans plus tard, en 1980, ils commençaient à se répandre. Apple et Atari ont développé leurs ordinateurs couleur. Chuck Peddle a insisté sur la nécessité d’entrer dans la mêlée. Mais ce n’est qu’au cours d’une réunion en Angleterre que Jack Tramiel a annoncé qu’il voulait un ordinateur couleur immédiatement, et ce pour 300 dollars.

Jack à la rescousse

À une époque où ils coûtaient au moins deux fois plus cher, Jack s’est justifié en disant que les Japonais arrivaient. Il a dit à ses employés qu’ils devaient être comme les Japonais, toujours à la recherche de nouveautés, afin que personne ne les devance. Et en fait, Tramiel avait raison. À l’époque, les fabricants japonais étaient connus pour suivre de près l’évolution des produits électroniques lancés sur le marché. Lorsque les quantités vendues de ceux qui avaient du succès étaient suffisantes pour lancer la production en série, ils commençaient. Ils pourraient alors proposer un meilleur produit à un prix inférieur.
Tramiel a donc proposé de commencer directement avec le prix le plus bas pour le contrecarrer, et ainsi éliminer pratiquement toute chance de concurrence. Même si la concurrence pouvait atteindre le même prix, il pourrait alors descendre encore plus bas, ayant généré une économie d’échelle.
Et c’est ainsi que le VIC-20 est né. Un ordinateur qui a été l’entrée de milliers de personnes dans le monde de l’informatique, en raison de son faible prix et de sa disponibilité dans les grands magasins. Tant le prix que les capacités et les possibilités d’extension du VIC-20 ont été l’un des facteurs du crash de 1983, qui a détruit le marché national des consoles de jeux vidéo.

Pourquoi parlons-nous du VIC-20 ?

Eh bien, parce que son expansion a donné naissance à l’ordinateur le plus populaire – du moins en termes de ventes – de l’histoire de l’informatique, le Commodore 64. Avec 16 couleurs au lieu de 8, 40 lignes à l’écran au lieu de 22, et avec une puce sonore, il était compatible avec les périphériques de son prédécesseur. Et avec 64k de RAM – ce qui correspond aux 48k de l’Apple jusqu’à quatre fois plus cher. Le Commodore 64 était vendu 595 $ au début, mais malgré le succès des ventes, le prix est rapidement tombé à 400 $.
Au milieu de tout cela, la guerre des prix a commencé aux États-Unis. La bataille la plus sanglante a opposé Texas Instruments, Atari et Commodore lui-même. Pour faire court, les fabricants ont commencé à offrir des remises, d’abord aux consommateurs, puis aux distributeurs et même des remises pour avoir apporté un système précédent de la même marque au magasin. Avec cette bataille, il en est venu à se vendre bien en dessous du prix de revient, mais les revendeurs gagnaient encore avec les périphériques, qui étaient abondants dans le cas du Commodore 64. Mais la folie est arrivée lorsque Commodore a offert 100 $ de réduction en offrant tout système obsolète. L’Atari 2600, l’Intellivision, le VIC-20 et même les Sinclairs ont commencé à voler.

Le résultat, aussi dramatique que la bataille.

Texas Instruments a ensuite perdu 100 millions de dollars en un trimestre et s’est définitivement retiré du secteur des ordinateurs personnels. Atari a rapporté d’énormes pertes à Warner, son propriétaire. Et à l’été 1983, Commodore est devenu le premier fabricant à atteindre un milliard de dollars de ventes.
Et avec ça, Jack Tramiel a démissionné, laissant le Commodore. Le choc est total dans l’industrie ; personne ne sait que Tramiel est malheureux chez Commodore, la société qu’il a créée – mais qu’il ne possède plus.
Il existe de nombreuses rumeurs à ce sujet ; l’une de celles qui semble la plus crédible à la lumière de ce qui arriverait plus tard à Tramiel chez Atari, est que Jack Tramiel a essayé de placer ses fils au comité de gestion, ce à quoi Irving Gould s’est opposé. Il est également vrai que Tramiel était un homme très difficile à vivre ; nombre de ses employés ne supportaient pas de passer beaucoup de temps avec lui. Quoi qu’il en soit, Tramiel est parti et a fini, peu de temps après, par racheter Atari à Warner et par confier la direction à ses fils. Mais c’est une autre histoire

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